La Somerset House, bâtiment le plus emblématique de Londres

La Somerset House est un bâtiment qui regroupe plusieurs sevices allant du musée au restaurant chic. Son architecture néo-classique et sa grandeur en font logiquement l’un des monuments de la capitale anglaise, d’autant plus que son histoire commence au XVIe siècle. Situé sur le côté sud du Strand, dans le centre de Londres, surplombant la Tamise juste à l'est du pont Waterloo, le bâtiment était à l’origine le site d’un palais Tudor.


L'établissement en plein été © Somerset House

Plusieurs siècles d’histoire

En 1547, Edward Seymour le Duc de Somerset décide de construire un palais sur les rives de la Tamise. Exécuté cinq ans plus tard, son palais presque terminé passe aux mains de la royauté. C'est ensuite la princesse Elisabeth qui y prend ses quartiers jusqu’en 1558, avant d’être couronnée Elisabeth I. L’endroit, renommé maison du Danemark en l’honneur d’Anne du Danemark au début des années 1600, est détruit vers la fin du XVIIIe siècle dans le but de construire un bâtiment entièrement nouveau, le premier bloc de bureau au monde.


Le bâtiment à l'époque © Somerset House

Le bâtiment est alors utilisé par différents services, comme la société d’Antiquaires, le bureau de poste, et, en 1836, le bureau responsable d’enregistrer les mariages, les naissances et les décès. Celui-ci quitte les lieux en 1970 et en 1989, le musée Courtauld qui est aujourd’hui l’une des raisons d’aller visiter la Somerset House, prend place dans cet établissement qui comptait de nouveaux plusieurs "locataires" dont un ministère. En 2009, la Fashion Week de Londres a lieu dans la Sorset House et en 2016 un studio a ouvert ses portes, histoire d’élargir ce que l’on peut trouver dans cet immense bâtiment.

Formidable galerie d’art

L’attraction principale de la Somerset House est aujourd'hui, le magnifique musée Courtauld. Le Courtauld Institute of Art comme il est appelé en anglais, est un collège autonome de l'Université de Londres, spécialisé dans l'étude de l'histoire de l'art et de la conservation. Il est parmi les institutions les plus prestigieuses du monde pour ces disciplines et est largement connu pour le nombre de directeurs de grands musées issus de son petit groupe d'anciens élèves. La collection d'art de l'Institut est particulièrement connue pour ses peintures impressionnistes et post-impressionnistes françaises exposées.


Le musée Courtauld © Somerset House

Celui-ci propose par ailleurs de nombreuses expositions temporaires explorant les liens entre l’art, l’architecture et le design. Elles se trouvent dans les nouvelles galeries situées sur le bord de la Tamise. Au-delà de ce musée qui vaut le coup d’œil, la Somerset House comporte aussi une superbe cour où se trouvent des fontaines chorégraphiées dans lesquelles jouent les enfants en été. On y trouve aussi un café en terrasse et un restaurant chic. Pendant le week-end et les vacances, des ateliers familiaux ont lieu sur divers thèmes. Depuis quelques années, la Somerset House accueille un cinéma en plein air en été et une patinoire merveilleuse en hiver.


La patinoire en hiver © Somerset House

 

Somerset House

Adresse : Strand, London WC2R 1LA, Royaume-Uni

Téléphone : + 44 20 7845 4600

Accès : métro Circle, District, station Temple Underground

Horaires : ouvert tous les jours de 10h00 à 18h00

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